子どもの免疫力を測るより良い方法
ジャクリーン・アルメイダは、コロナを心配しすぎていると考える人たちから反発を受けた経験がある。彼女は幼い子供たちに予防接種を受けさせたいと考えている。William DeShazer for The New York Times

子どもの免疫力を測るより良い方法

科学者の中には、もし研究者が抗体だけでなく特定の免疫細胞を追跡していれば、コロナウイルス感染症ワクチンの有効性をより明確に把握することができたと考える人もいる。

ニューヨーク・タイムズ

[著者:Apoorva Mandavilli]ジャクリーン・アルメイダさんは来週が待ち遠しくてたまらない。妹に息子のワクチンを接種するよう説得したが、うまくいかなかった。ツイッターで見知らぬ人から、娘にマスクをさせるのは児童虐待に等しいと言われたこともある。

それでも、最も若いアメリカ人のためのワクチンは、遅れに次ぐ遅れに直面した。「すべてが後ろ倒しになるのを毎月目の当たりにしとてもがっかりした」とテネシー州フランクリンに住むアルメイダさん(33)は言う。

しかし、今は良いニュースもある。彼女の6ヶ月の息子と2歳の娘には、あと数日でワクチンが届くはずである。食品医薬品局(FDA)の科学アドバイザーは、先週水曜日に、ファイザーのワクチンは6ヶ月から4歳までの子供に、モデルナのワクチンは6ヶ月から5歳までの子供に推奨した。

もしすべてが計画通りに進めば、この年齢層の約1,800万人の子供たちが初めてコロナウイルスに対する予防接種を受ける資格を得ることになり、国のワクチン戦略の最後のピースとなるのである。

しかし、最近のある調査によると、規制当局による一連の遅延の後、幼い子供にすぐに予防接種を受けさせる予定の親は、5人に1人程度に過ぎないということだ。

4月にFDAに宛てた書簡の中で、70人近い科学者が独自の評価を述べている。この遅れは予防可能であった。彼らの主張はテクニカルなものであるが、広い意味合いを持つ。

科学者によれば、FDAとメーカーは血中抗体価を追跡することによってワクチンを評価することにしたとのことである。しかし、もし規制当局が免疫システムの他の部分も考慮していたならば、ワクチンが幼い子供たちの感染症ではないにしても、深刻な病気を防ぐことができることが早い段階で明らかになったかもしれない。

特に、ワクチン製造会社は、感染した細胞を殺し、体内からウイルスを排除することのできるT細胞を測定すべきであったと科学者たちは主張した。ペンシルバニア大学免疫学研究所の所長であり、この書簡の署名者の一人であるジョン・ウェリーは、「そうすれば、ワクチンの接種を許可するかどうかの判断をもっと早く下すことができたはずだ」と言う。

「もし、T細胞を測定しないのであれば、我々は何が起こっているのかの大きな部分を見逃すことになる」と付け加えた。「なんと、もう18ヶ月も前のことだ。この時点で、このようなことに少しはエネルギーを割くことができるはずだ」。

FDAはこの手紙についてのコメントを避けたが、ウェリーによれば、FDAの役人は1ヶ月ほど前に科学者たちに電話をかけ、彼らのアイデアについて議論したとのことである。

ワクチンメーカーは、成人の症候性感染症を予防するワクチンの効果を測定するために大規模な試験を行った。しかし、子供たちの試験では、ワクチン接種後の抗体の血中濃度を調べ、若年成人の濃度と比較したのである。

FDAはこのイムノブリッジングと呼ばれる方法を用いて、ファイザー社の5歳から11歳の子供と12歳から15歳の青少年のためのワクチンを認可したのである。しかし、12月にファイザーとそのパートナーであるバイオテックは、彼らのワクチンを2回接種しても、2歳から4歳の子供には高い抗体レベルが得られないことを報告した。

そこで、3回目の接種でワクチンの性能が向上するかどうかを評価することにした。その後、冬の間に、臨床試験中の何人かの幼児がオミクロン変異体に感染した。

これらの感染から得られた予備的データに基づき、FDAは、各社が3回目の試験を続ける間、ワクチンの2回接種を許可することを検討すると発表した。この決定は、親や専門家からさまざまな反応を引き起こした。

しかし、子どもたちの感染症は増加し、蓄積されたデータはFDAの決定を支持しないため、FDAは予定していた審査を中止することになった。このような二転三転する事態に、親たちは混乱し、子どもたちは無防備になり、オミクロンの亜種は全米で猛威を振るうことになったのだ。

CDCは4月に、3月までに約75%の子どもたちがコロナウイルスに感染していた可能性があると報告した。大人よりはるかに少ないとはいえ、記録的な数の子供たちが入院した。

ワクチンによって作られるT細胞免疫についてもっと情報があれば、絶望した親にもっと早くワクチンを届けられ、少なくともこれらの入院のいくつかは防げたかも知れない、と専門家は言う。

抗体はウイルスの侵入時に中和して感染を防ぐのに不可欠であり、1滴か2滴の血液で簡単に測定することができる。しかし、抗体レベルの迅速検査は何十種類もあるが、T細胞の評価には少なくとも数ミリリットルの血液が必要で、わずか数サンプルを検査するのに少なくとも1日はかかる。

マサチューセッツ総合病院の感染症専門医で疾病対策予防センター(CDC)の科学顧問であるカミール・コットン博士は、「ワクチンの分析にT細胞を含めると、研究の複雑さとコストが非常に高くなる」と述べている。

「抗体ほど簡単にはいかないが、間違いなく役に立つだろう」と彼女は言う。

子供の免疫に関する疑問は、幼い子供を持つ親の約40%が予防接種に二の足を踏んでいる理由を説明することができる。5歳から11歳の子供のうち、2回の接種を受けたことがあるのは30%以下であり、最も幼い子供に対する需要はさらに低いかもしれない。

シアトルの学校で副校長を務めるモニカ・ローさん(35)も、躊躇している一人である。「コロナワクチンの接種があまりに早く、あっという間に終わってしまうので、もう少し時間を置きたいと思った」と彼女は言う。

ローと彼女の夫は完全に予防接種を受けているが、彼らの7歳の息子、ジャイアンは、計画されたハワイへの旅行の前に、1月にワクチンの1ショットを受けただけだった。彼らは、2回目の接種を遅らせることに決めた。

夫妻には2歳の娘もおり、ローは7月に3人目を妊娠中である。しかし、まだ娘にワクチンを打つつもりはない、とローは言う。「私たちが一番乗りすることはない」

Original Article: A Better Way to Measure Immunity in Children.

© 2022 The New York Times Company.