もっと暑い将来のために「冷却服」をスタートアップ企業が開発中[ブルームバーグ]
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もっと暑い将来のために「冷却服」をスタートアップ企業が開発中[ブルームバーグ]

カタールでは毎朝、何千人もの建設労働者がユニフォームを水に浸して1日を始める。この2分間の儀式は重要なプロセスを開始する。

(ブルームバーグ) – カタールでは毎朝、何千人もの建設労働者がユニフォームを水に浸して1日を始める。この2分間の儀式は重要なプロセスを開始する。

作業員たちが外で働いているとき(多くの場合、夏の気温は摂氏48度を超える)、彼らのユニフォームは最大7時間、皮膚温度を8度も冷却することができる。

このユニフォームを製造しているのは、イギリスの新興企業テクニシェUK(Techniche UK)で、同社はこのユニフォームをステイクールスーツと呼んでいる。特別にデザインされたメッシュの外層と防水性の内層で構成され、蒸発によって熱を吸収・除去する。また、調節も可能だ。作業員は必要に応じて冷却用の襟や手首のカフを付けたり外したりできる。

暑さをしのぐための衣料品にビジネスチャンスを見出すのはTechniche UKだけではない。2023年は記録的な猛暑となる見込みで、多くの新興企業が涼しさを保つための新技術やテキスタイルを模索している。米国では、エアコンを模倣したウェアラブル・テクノロジーの商品化が進められており、中国では科学者たちが反射率の高い生地の研究に取り組んでいる。今後数年間はさらに暑さが増し、熱波も増えると予想されるため、冷房は衣料品メーカーにとって聖杯となりつつある。

「気候変動が気温を極端な方向へ押し上げるにつれ、冷房機能付き衣料品に対する消費者の需要も速いペースで増加しています」と、気候変動に配慮した衣料品新興企業に投資するベンチャー企業、コラボレイティブファンドのパートナー、ソフィー・バカラールは言う。「この傾向は、南半球の工業化が進み、消費者の可処分所得が増加し、快適な生活に費やすことができるようになるにつれて、さらに続くでしょう」。

酷暑は単に不便なだけでなく、人の健康や経済にも悪影響を及ぼす。熱ストレスは子どもや高齢者にとって特に危険であり、既存の病状を悪化させる可能性がある。生産性も低下する。科学誌ランセットがまとめたデータによると、2021年、農業、建設業、製造業、サービス業において、暑さによる潜在的労働時間は世界全体で4億7,000万時間減少した。米国では、ジョー・バイデン大統領が、熱波による損失は年間1,000億ドルに上ると述べている。

調査によれば、熱波は今後数十年でさらに頻発する可能性が高い。Techniche UKのような企業にとって、それは成長のためのレシピだ。現在、この新興企業は冷却技術を組み込んだベスト、帽子、ネックバンド、その他の衣類を約30カ国の企業や個人顧客に販売している。Techniche UKが最初の商業製品として冷却野球帽を発売した2014年には15万ポンドだったのに対し、昨年は約700万ポンド(約880万ドル)の売上を計上した。

「市場は非常に成長しています」とTechniche UKの共同創業者でマネージング・ディレクターのジェームズ・ラッセルは言う。

同社は現在、労働者の生体情報をモニターし、熱ストレスの危険性がある時期を予測できるスマートセンサーを搭載した冷却ベストを開発中だ。また、もともとは宇宙飛行士が宇宙空間で体温を一定に保つためにNASAが開発した相変化材料を使用して熱を吸収するギアにも取り組んでいる。

7月25日、マイアミで猛暑の中、歩道を清掃する作業員。カメラマン: Eva Marie Uzcategui/Bloomberg

Techniche UKのロンドン・オフィスから地球の反対側では、カリフォルニア大学サンディエゴ校のレンクン・チェン教授が同じ問題に取り組んでいる。ただし、チェン教授は機械工学のバックグラウンドを生かして、エアコン付きの服をデザインしている。

従来のエアコンが熱を外部に伝えることで空間を涼しく保つように、チェンは手のひらサイズのサーモエレクトリック・デバイスを作り、ユーザーが設定した好みの温度に反応するようにした。このデバイスは充電可能なリチウムイオン電池で駆動し、衣服に埋め込めるほど小型で柔軟性がある。皮膚温度を最大10℃下げることができる。

「私たちの気候はすでに変化しており、これは不可逆的です」とチェンは言う。二酸化炭素の排出を削減することが重要である一方で、「我々はそれに適応する方法を見つけなければならない」。

チェンによれば、彼の研究チームはすでにカリフォルニアを拠点とする新興企業と提携し、この技術の商業化を目指しているという。サーモエレクトリック・デバイスを大規模に製造できる自動生産ラインを開発する必要があり、そうすれば生産コストはシャツ1枚数千ドルから200ドル近くにまで下がるだろう。

中国では、浙江大学、華中科技大学、その他いくつかの研究機関の研究者が、太陽熱を反射する衣服という別のアプローチをとっている。科学誌サイエンスに発表された2021年の研究によると、科学者たちはナノ材料と再設計された織物技術を使ってポリエステルの構造を操作し、太陽の光をおよそ90%反射する素材を作り上げた。従来の白いコットンシャツは太陽光の約60%を反射する。

また、反射ポリエステルは通常の生地よりも赤外線エネルギーを多く放射し、体温を下げる。研究によると、この素材は真昼の外気温度より5℃も低く、夜間は10℃も低く保つことができるという。彼らの研究はまだ商品化されていないが、研究の著者は、このポリエステルが衣服の製造に「容易に適合する」と指摘している。

蒸し暑い夏は、さまざまな消費財やウェアラブル製品に革新をもたらした。東京に本社を置くKuchofuku Co. は扇風機付きのベビーキャリアを開発し、別の日本のメーカーであるA-Mec Co.は犬用のクーリングベストを製造している。

様々なアプローチがあっても、これらの冷却ソリューションのほとんどは同じような限界に直面している、とコラボレイティブ・ファンドのバカラールは言う。

その最大のものは価格である。ハイテク冷却装置を身近で魅力的なものにするには、価格を下げなければならない。シャツ1枚あたり200ドルの生産コストでも、チェンの「ACウェア」はほとんどの人にとって法外に高価だろう。ラッセルによれば、テクニシェの冷却服は、アメリカやヨーロッパの建設労働者が着用する中級品と同程度の価格だが、発展途上国の同様の作業着の4倍以上の値段だという。

冷却服の中には、他のトレードオフを伴うものもある。8時間働くために、チェンのACギアにはおよそ1.5キロの電子部品が埋め込まれている。Techniche UKの冷却ベストは従来のものより20%重い。さらに、提供されているスタイルが限られており、購入希望者からは懐疑的な声が後を絶たない。

「冷却に関するブランドの主張を検証するために必要な厳格なガードレールがまだないことは注目に値する」とバカラールは言う。

これらの障害はすべて、アウトドアワーカーをターゲットにするのに適した層であることの一部である: 彼らにとって冷房服は目新しさよりも必需品であり、そのような労働者を雇用する企業はその費用を負担する傾向がある。テクニシェの収益の90%近くは、建設や石油掘削などの分野からもたらされている、とラッセルは言う。

しかし、今日のニッチなソリューションが明日の主流になる可能性は十分にある。7月はこれまでで最も暑い月だった。ラッセルのような起業家は、冷却服の採用が屋外労働者からほとんどすべての人に広がると予想している。

「道を横切るだけでも、センサー付きの冷却服を着用しなければならない時が来るでしょう」と彼は言う。「それは明日ではありません。明日でもないし、翌日でもない。しかし、それは絶対に避けられないことなのです」。

Startups Are Inventing Cooling Clothes for a Hotter Future

By Coco Liu

© 2023 Bloomberg L.P.

翻訳:吉田拓史、株式会社アクシオンテクノロジーズ

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