中国リチウム大手はEV業界に新疆での強制労働のリスクをもたらす

中国のリチウム大手が、新疆ウイグル自治区での電池金属プロジェクトの評価作業を開始した。電気自動車(EV)のサプライチェーンと中国に対する人権侵害疑惑の中心となっている地域の結びつきが深まった。

中国リチウム大手はEV業界に新疆での強制労働のリスクをもたらす
上海にあるテスラのギガファクトリー。フォトグラファー。Qilai Shen/Bloomberg

(ブルームバーグ) -- BMWやテスラなどの自動車メーカー向けのリチウム生産会社が、新疆ウイグル自治区での電池金属プロジェクトの評価作業を開始した。電気自動車(EV)のサプライチェーンと中国に対する人権侵害疑惑の中心となっている地域の結びつきが深まった。

中国最大の電池材料生産者である甘峰リチウム(ガンフォンリチウム)は子会社を通じて国営企業と提携し、この地域でリチウム、ニッケル、その他の重要な金属資産の探査を加速させ、開発する可能性を持っている。ガンフェンの会長であるLi Liangbin氏は今年初め、活動家や西側政府がウイグル人や他のイスラム教徒が強制労働に服していると言っている新疆ウイグル自治区を訪問し、この計画について地元政府と協力することを話し合った。

EVメーカーはすでに、製品に使用される金属の採掘に関連した労働問題や環境破壊に対する批判にさらされている。甘峰と新疆ウイグル自治区とのつながりが深まったことで、投資家や消費者からの監視の目はさらに厳しくなるだろう。ガンフォンは11月、テスラにバッテリーグレードの水酸化リチウム製品を提供する新たな3年契約を獲得したと発表し、これまでにもBMWなどの企業との契約を明らかにしている。

江西省新余市に本社を置くガンフェンは、「環境保護、社会的責任、企業統治の重要性」を優先しており、これには従業員の権利擁護も含まれていると同社は声明で述べている。

新疆ウイグル自治区では、「資源は探査の初期段階にあり、将来の開発に適したプロジェクトがあるかどうかは今のところ不明だ」と、ガンフェンは述べている。同社は、1カ所で過剰にリチウムを抽出した場合の影響を抑えるため、複数の国にプロジェクトを持つという戦略を追求しているという。

中国のテスラ社の代表者はコメントを控えた。ガンフェンはBMWにオーストラリアの鉱山からリチウムを供給しているが、新疆のベンチャー企業については同社に知らせていないと、ドイツの自動車メーカーは声明で述べている。

米国とその同盟国は、人権侵害や強制労働の疑いへの懸念から、新疆に関係のある個人や団体を制裁し、この地域からの輸入を一部制限している。中国はこの非難を繰り返し否定しており、外務省の趙麗健報道官は以前、この非難を「世紀の嘘」と表現している。

新疆ウイグル自治区にあるサプライヤーとの関係は、さまざまな業界で問題視されている。米国で6月に施行された「ウイグル人強制労働防止法」は、企業が強制労働に従事していないことを証明しない限り、輸入を禁止するものである。すでに、原材料の出所に関する問題で輸入がストップしている太陽電池製品もある。

新疆ウイグル自治区で展開するガンフェンの計画は、テスラをこの地域の人権をめぐる論争に引きずり込む危険性がある。また、上海工場では、世界最大のEV市場向けと、ヨーロッパおよびアジアの他の地域への輸出用車両を製造しており、中国における同社の戦略を複雑化させる恐れがある。

自動車メーカーは5月の報告書で、直接のサプライヤーである鉱山・精製企業12社のリストを公開し、リチウム生産者4社の中にガンフェンが含まれている。中国市場に多額の投資を行い、新疆ウイグル自治区にショールームを開設したこともあるテスラは、報告書の中で、サプライヤーの監査で児童労働、強制労働、非人道的な扱いの事例は見つからなかったと述べている。

テスラは、基準を満たさない、あるいは懸念される問題を合理的な期間内に是正できないサプライヤーとの関係を解消するよう行動するとしている。

「新疆ウイグル自治区から供給される部品がEV分野に与えるリスクは非常に大きい」と、強制労働問題に取り組む米国のコンサルティング会社Horizon Advisoryの共同設立者であるEmily de La Bruyereは述べている。「中国のバッテリー生産はすべて、米国の法律や人権に関する国際規範に違反するリスクにさらされており、中国が新疆でEV関連産業の構築を進めるにつれて、そのリスクは高まる一方です」。

甘峰の一部門と新疆地理鉱物投資(集団)有限公司との合弁会社は、質の高いリチウム資源の獲得を目指していると、甘峰は6月にオンライン投資家フォーラムへの投稿で述べている。新会社は5月に同地域の首都ウルムチで登記され、資本金は約9000万元(約1330万ドル)である。WeChatに投稿された声明によると、パートナーは地元のリチウム資源を活用し、地域の経済発展に貢献することを目指すという。

中国の国家企業信用情報公開システムによると、新会社は、Ganfeng Zhongkai Mining Technology(ガンフェンリチウムとJiangsu Nonghua Intelligent Agriculture Technology Co.の合弁会社)が49%、国家支援のXinjiang Geology and Mineral Investmentが残りを保有している。

新疆ウイグル自治区の問題をめぐって、企業は米国と中国の間で板挟みになっている。活動家や欧米の団体は、完全に関係を断つよう求めているが、この地域から距離を置こうとする動きは、中国政府の怒りを買う危険性がある。テスラが新疆ウイグル自治区にショールームを開設すると発表すると、「米国製造業連合」などの団体から批判を浴びた。

フォルクスワーゲンもウルムチの生産施設をめぐって圧力にさらされ、最高経営責任者のヘルベルト・ディースは、新疆における自動車メーカーの存在は善の力になり得ると主張した。VWとガンフェンは2019年に10年間の供給協定を結ぶ計画を発表したが、現在両社は「直接的なビジネス関係にはない」と自動車メーカーは声明で述べている。

理論的には、テスラや他の自動車メーカーは、新疆ウイグル自治区産の金属を避けながら、甘峰との関係を継続する方法を見出すことができる。

シカゴを拠点とするモーニングスター・リサーチ・サービスの株式ストラテジストで、テスラや電池サプライチェーン企業を担当するセス・ゴールドスタイン氏によれば、ガンフェンはオーストラリアからアルゼンチンにわたる広大な事業とプロジェクトのネットワークを持っており、顧客は将来の新疆で生産される原料の使用を避けるためのオプションを得られる可能性があるという。「顧客はおそらく、ガンフェンの他の事業からリチウムを購入するよう要求できるだろう」と彼は言った。「テスラに関して、私は何の問題も予見していない」。

しかし、採掘、精製、部品製造、組み立てといった複数の段階を含むEVのサプライチェーンは複雑で、通常は複数の場所にまたがっており、原材料の元の出所が分からなくなる危険性があるため、すべての消費者にとって原材料を分けることはそう簡単ではないかもしれない。

「テスラや他のEV・バッテリーメーカーが、強制労働を使用していると思われる企業と実際に協力している兆候があれば、投資家にとって非常に気になるところだ」と、2,500億ドル以上の資産を管理しテスラ株を保有する組合年金基金と連携するSOC投資グループのリサーチディレクター、リチャード・クレイトン氏は述べた。

この分野の企業は、電池用金属の採掘に関連する「環境と人権の慣行に起因する、重大な評判、規制、そして潜在的な法的リスク」に直面していると、彼は言った。

-- Monica RaymuntとWilfried Eckl-Dornaの協力を得ている。

David Stringer, Annie Lee. Chinese Lithium Giant Pulls EVs Deeper Into Forced Labor Glare.

© 2022 Bloomberg L.P.

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