FTXは最初から空っぽのブラックボックスだった

暗号通貨取引所FTX.comの壮絶な破綻は、多くの衝撃をもたらした。支払い不能となった80億ドルの負債、独自のデジタルトークンへの巨額のエクスポージャー、顧客資金の明らかな誤用、そして残った資金の一部を流出させた謎の不正出金だ。

FTXは最初から空っぽのブラックボックスだった
Photo: Lam Yik/Bloomberg

(ブルームバーグ・ビジネスウィーク) -- 暗号通貨取引所FTX.comの壮絶な破綻は、多くの衝撃をもたらした。支払い不能となった80億ドルの負債、独自のデジタルトークンへの巨額のエクスポージャー、顧客資金の明らかな誤用、そして残った資金の一部を流出させた謎の不正出金だ。それでも、もっと悪い結果になったかもしれない。創業者のサム・バンクマンフリードは、暗号の愛好家だけでなく、一般の貯蓄者や株式・ファンドの投資家の資産も取り込もうと考えていた。しかし、そこに至る前に音楽が止まってしまった。

バンクマンフリードは、最近になるまで、幹部の一人が「エブリシング・アプリ」と呼ぶものを作ることに集中していた。暗号から株式、友人への送金まで、その人の金融ライフをトータルに扱うアプリだ。すでにFTX.comは、米国外のトレーダーに、特定の銘柄のパフォーマンスを反映したトークンを提供していた。米国部門であるFTX USは、今年、株式取引を開始した。

5月、バンクマンフリードは人気証券会社ロビンフッド・マーケッツの株式を7%以上保有していることを明らかにし、FTXが買収するのではないかという憶測を呼んだ。彼の取引所は、NBAのスタジアムにその名を掲げ、有名俳優ラリー・デイヴィッドを起用したスーパーボウル広告を打つ一方、バンクマンフリードは選挙寄付金を費やし、議会にも友人を作っていた。ベンチャーキャピタルやマネーマネジメントの大物から資金を調達していた。「Bored Ape Yacht Club」(BAYC)というよりはオンライン証券会社といった雰囲気で、FTXはデジタル資産を正常化するぞんざいのようにように思えた。

マイアミにあるFTXアリーナ。Megan Briggs/Getty Images

その代わりに顧客が手にしたのは、凍結されたり失われたりした富と、間違った人を信じてしまったという沈痛な実感という、憂鬱になるほど一般的な暗号資産の体験だった。11月11日、FTX.com、FTX US、バンクマンフリードの暗号通貨ヘッジファンドAlameda Research、および約130の関連事業体が破産を宣言したのだ。トレーダーは、いつ、どのように資金を取り戻せるか分からない。

それは、2014年の暗号取引所Mt.Goxの失敗と、わずか数ヶ月前のデジタル貸金業者Celsius Networkの失敗の繰り返しである。ロサンゼルスに住む34歳のエンジニア、ジャスティン・チャンはブルームバーグ・ニュースに対し、「会社やサム・バンクマンフリードは信頼できそうだった」と語った。彼はFTX USで1万1,000ドル相当の資産を持っていた。「FTX USは規制があるから違うと思っていたが、そうでもなかった」。

実際、FTX USは規制されていることを強調していたが、米国の暗号資産投資家は、銀行や株式投資で当たり前のように受けている保護の多くを欠いている。FTX USはバンクマンフリードの帝国の中ではまだ比較的小さな(そして別格とされる)部分だった。はるかに大きなグローバル取引所FTX.comは、規則の緩いバハマに拠点を置いている。しかし、顧客はFTXとバンクマンフリード(SBFとして広く知られている)がうまくいっていると考えても仕方がないだろう。アメリカン大学ワシントン・カレッジ・オブ・ローの法学部教授で、暗号通貨のリスクについて懸念を示しているヒラリー・アレンは、「SBFは暗号通貨の合法的で信頼できる善人という評判だった」と言う。彼のベンチャー企業は、「暗号通貨業界の他のほとんどのメンバーよりも責任感が強く、確立されたプレーヤーと見られていた」。

そうなくなるまでに何があったのか。11月2日、オンラインニュースサイトCoinDeskは、バンクマンフリードの表向きは別の取引会社であるAlamedaの漏洩した貸借対照表を報じた。この報道によると、Alamedaの資産の大部分は、FTXが発行するFTTという暗号通貨であることがわかった。トークンは正確にはFTXの株式ではなく、その価値はFTXのトレーダーがそれを使って取引手数料の割引やその他の特典を受けられることだった。しかし、暗号通貨の世界で最も洗練されたトレーダーと言われるAlamedaが、創業者がゼロから鋳造したコインを貯めているのは奇妙なことだった。

そこから事態は一気に進展した。ライバルの取引所運営会社バイナンスも、過去にFTXに投資した際のFTTトークンを大量に保有していたのだ。最高経営責任者のチャンポン・ジャオ(趙長鵬)はTwitterで、「最近の暴露」を理由に売却することを発表した。これは、取り付け騒ぎを引き起こした。トレーダーが売却を急いだためFTTの価値は急落し、FTXは出金要請で大混乱に陥った。11月8日、バンクマンフリードは、顧客の資産を守るためにバイナンスがFTXを買収すると発表した。翌日、趙は拘束力のない取引から手を引き、FTX.comがはるかに深刻な問題を抱えていることが明らかになった。支払い能力を超える何十億ドルもの負債を抱えていたのだ。

取引所が顧客のために資産を保有し、取引の仲介をするだけなら、顧客の引き出しに対応することに問題はないはずだ。FTX.comの資産がなぜ不足したかの詳細はまだ明らかになっていないが、ウォール・ストリート・ジャーナル(WSJ)とロイターは、無名の情報源を引用して、同社が顧客の資産100億ドルをAlamedaに移動させたと報じた。WSJは、Alamedaが投資するためにお金を借り、そのローンの支払いをするためにFTXに頼ったと書いている。AlamedaはバランスシートにFTTの塊を隠し持っていた。投資家がFTXに不安を抱けば、FTTトークンは暴落する可能性があるため、これは危険なことだった。金融や暗号通貨の専門用語を取り除くと、バンクマンフリードは顧客のお金と自分のお金を混ぜてしまい、それを紛失してしまったようだ。

Twitterでバンクマンフリードは、自分が「めちゃくちゃになった」と述べ、アカウントの「内部ラベリングが不十分」であることを非難した。その後、同氏はニューヨーク・タイムズ紙に、Alamedaがリスクの高い投資のためにFTXから多額の融資を受けていたことを明らかにしたが、顧客の資金を不正に使用したかどうかについてはコメントしなかった。暗号通貨取引所であるBitstamp USAのCEO、ロバート・ザゴッタは、「私は何が起こったか大体わかっているが、SBFとそれらの会社の外では誰も実際に何が起こっていたかを知らない」と言う。「しかし、それが間違っていて、不正で、信じられないほど危険なことであることは間違いありません。そして、顧客の資金に影響を与えました」

なぜ人々はバンクマンフリードにお金を出す準備ができていたのだろうか? それは、彼が人格者であったことによる。4月にバハマで開かれたFTX主催の会議では、ビル・クリントンやトニー・ブレアと一緒にステージに立ったこともある。CEOがパーカーを着る時代には当たり前のことだが、コードの上に成り立つアセットクラスについて何か知っている人のように見えたのだ。彼の突然の富も、その点では問題なかった。今月すべてが崩壊する瞬間まで、彼の純資産は150億ドル以上あった(今はだいたいゼロだ)。

より重要なのは、彼は人々が必要とするものを与えたことだ。ジャーナリストに対しては、メールやメッセージに素早く対応し、暗号通貨の世界で何が起きているのかを明確に説明した。4月に行われたブルームバーグのポッドキャスト「Odd Lots」のインタビューでは、多くのデジタルトークンが本質的にポンジ・スキームであることを認めたようだ。彼は、投資とは本質的な価値を持たない箱のようなもので、人々は他の人々がさらに多くのお金を入れてくれることを期待して箱にお金を入れるのだと説明した。彼はこれを「マジック」と呼んだ。

政治家にとっては、彼は選挙資金を提供するだけでなく、立法府の力を発揮するための青写真を提供していた。彼は、暗号通貨に政府を介入させないという通常のリバタリアン的な要求の代わりに、米商品先物取引委員会(CFTC)に監視権限を与える法案を推し進めた。注目すべきは、CFTCに権限を与えることで、最近デジタル資産に対してより積極的な姿勢をとっている米証券取引委員会(SEC)をも取り込むことができるかもしれないという点だ。

バンクマンフリードは政治以外では、自分の富をほとんどすべて寄付すると約束した。スタンフォード大学の法学教授の息子である彼は、「効果的利他主義」(功利主義哲学に根ざした運動で、人はいかにして最も良いことを行えるかを厳格に判断すべきだとする)の支持者であった。彼の慈善活動は、自信に満ちた富と、ある種の知的洗練を示すものであった。FTX財団の慈善基金である「フューチャーファンド」を運営していたチームは辞任した。このチームは、利他主義フォーラムへの投稿で、「私たちは、フューチャーファンドが実現できない多くの助成金がありそうだと言うことに、大きなショックを受けています」と書いている。

シリコンバレーのベンチャーキャピタル投資家にとって、バンクマンフリードは究極のクールキッズだった。FTXの最大の出資者であるセコイア・キャピタルのウェブサイトに掲載された、現在は削除された記事の中で、パートナーのミッシェル・バイエは、ビデオ通話中にバンクマンフリードがオンラインゲーム『リーグ・オブ・レジェンド』をずっとプレイしていたにもかかわらず、いかに同社に感銘を与えたかを熱っぽく語っている。「これほど衝撃的なミーティングはなかった」と彼女は語っている。

大物の支援は、より多くの投資家を惹きつけるのに役立った。暗号VC企業Castle Island Venturesの創業パートナーであるマット・ウォルシュは、「私が知る限り、『この子はMITに行っていて、早口で、豆椅子の上で寝ていて、セコイアは投資する』という程度の調査でした」と語る。デジタル資産に馴染みのない多くのベンチャー投資家にとって、FTXは初めての暗号通貨企業の取引であり、ビットコインや分散型金融(DeFi)への関心の高まりに乗じようと躍起になったと言う。PitchBookのデータによると、投資家は取り逃がすことを恐れて、1月の最後の資金調達ラウンドでFTXに20億ドル近くを与え、暗号取引所の価値を320億ドルと評価したとのことだ。

バンクマンフリードは、ウォール街の言葉も話せた。物理学の学位を取得した後、有名なクオンティテイティブ取引会社であるジェーン・ストリートに勤務した。2017年にアパートからAlamedaを設立し、暗号通貨が取引所によって異なる価格で販売されることが多いことを利用した取引から始めた。ブロックチェーンやサトシ・ナカモトの伝説に関心が持てない伝統的な金融関係者は、裁定取引の機会を見出すことができるトレーダーが大好きだ。

2019年までに、同社は毎日約10億ドルの取引を扱うようになった。同年、バンクマンフリードは香港でFTXを開始し、すぐにリスクを好む洗練されたトレーダーの間で支持を集めるようになった。「FTXは金融機関にとっても有用だった」と、デューク大学のキャンベル・ハーヴェイ教授は言う。「実際、FTXの発端は彼のヘッジファンドであるAlamedaに低コストの取引場所を提供することだった」。

それは、その域をはるかに超えていた。FTXのオフショア取引プラットフォームには、数百の小規模で無名のコインが上場しており、2021年までトレーダーは最大100倍までレバレッジをかけることができた。トークン価格のわずかな変動で大儲けすることも、すべてを失うこともあり得た。デジタル資産投資会社パラタクシス・キャピタルのエドワード・チンCEOは、「もし米国で運営されていたら、何年も前に閉鎖されていただろう」と言う。FTX USで提供されていたのは、地味なものだった。

FTXが破綻する以前から、コイン取引の場であるFTX.comと、コインの大手トレーダーであるAlamedaとの関係を疑問視する声は多かった。「今にして思えば、ヘッジファンドが特定の取引所とこれほどまでに結びついているのは、明らかにまずいことだと思う」とハーヴェイは言う。FTXの50%以上とAlamedaのほぼ全株式を所有していたバンクマンフリードは、ヘッジファンドが不当に取引で優位に立つことがないよう、事業を分離しておくことを主張した。しかし、同社はバハマにあるFTXと同じ会社のキャンパスに入居しており、バンクマンフリードは最近まで、Alamedaのキャロライン・エリソンCEOら数人のルームメイトと同じアパートに住んでいた。

Alamedaは主にマーケットメーカーと考えられていた。暗号通貨の価格が一方的に動くことに賭けるのではなく、他のトレーダーがトークンを売買しやすくするために介入していたのである。買い手のコイン購入価格と売り手のコイン購入価格とのスプレッドで利益を得ることができるのだ。しかし、あるプロのトレーダーは、機密保持のため名前を伏せたが、Alamedaはトークンの方向性を賭けるリスクテイクファンドのような運営をしていたと言う。

この春、暗号通貨市場は2008年型の金融危機で揺れた。TerraUSDという人気のあるステーブルコインは、常に約1ドルの価値があるとされていたが、2セントまで暴落した。スリーアローズキャピタルという大手暗号通貨ヘッジファンドが破綻した。デジタル資産の価格が暴落し、その伝染が暗号企業を倒し始めた。バンクマンフリードは、業界の最後の砦として、資金力のある貸し手としての役割を担った。AlamedaはVoyager Digitaに緊急融資を行ったが、問題を抱えた暗号ブローカーを救うことはできなかった。また、FTX USは暗号資産貸金業者のBlockFiを救済し、スリーアローズの不良債権から8,000万ドルの打撃を受けた。FTX USはBlockFiに4億ドルの与信枠を与え、同社を買収するオプションを取得した(BlockFiは、FTXの状況が「明確でない」ことを理由に、顧客の引き出しを停止している)。

多くの人が、バンクマンフリードはAlamedaで得た利益の一部から支出や融資の資金を調達していると考えていた。結局、ヘッジファンドはFTXに傾倒していた。今、FTXの顧客のお金があった場所には、大きな穴が開いている。その一部は破産すれば取り戻せるかもしれないが、いいことはないだろう。FTXの申請前日に潜在的投資家と共有された奇妙なスプレッドシートには、89億ドルの負債があるが、ロビンフッド株、ドル、ステーブルコインなど、すぐに流動性のある資産はわずか10億ドルしか保有していないことが示されている。この「流動性の低い」資産のうち最大のものは、FTXとAlamedaが創設を支援した分散型金融プロジェクトが発行するトークン、Serumの20億ドル超であった。現在、流通しているすべてのSerumの時価総額は約7,500万ドルだ。同社のバランスシートに詳しい関係者は、フィナンシャル・タイムズが最初に報じたこの文書は、完全で詳細な画像を提供していないかもしれないが、重要なものは何も抜け落ちていないと述べた。

表計算ソフトに添付されたメモにはこう書かれていた。「私が実際にやったのとは違うやり方ができたらと思うことはたくさんあったが、最大のものはこの二つに代表される:内部口座のラベルの不備と、取り付け騒ぎが起きたときの顧客の引き出し額の大きさだ。別の不可解な行には『隠された、内部でラベル付けされた』」口座に80億ドルの残高のマイナスがあり、前日の日曜日に50億ドルの顧客による引き出しがあったことが示されている。

FTXが破産を申請した直後、別の大打撃があった。何者かが4億ドル以上に相当する暗号通貨を不正に引き出したのだ。FTXは、法執行機関とともに盗難の疑いについて調査を開始すると発表した。

バンクマンフリードの帝国のくすぶる残骸を見て、暗号業界の一部の人々は、暗号の主流の未来がまだあることに希望を抱いている。今回の騒動で、投資家保護のための規制が加速されるかもしれない。あるいは、多くの支持者が考える、非中央集権的な啓蒙活動への真の道を示しているのかもしれない。FTXのような第三者を信頼する代わりに、より多くの投資家が「あなたの鍵ではなく、あなたのコインではない」というモットーに従い、資産を自分の管理するウォレットに保管することができるのだ。ザゴッタによると、ビットスタンプは長年の顧客から財務の詳細を見たいという声を聞いており、それは健全なことだという。しかし、彼はダメージの大きさを認めている。「スーパーボウルの広告やスタジアムの名前を買って、PRマシーンになっている人がいるわけですが、運営の整合性を管理できていなかったのです。信じられないほどイライラします。今必要なのは、そういうことではないのです」。

バンクマンフリードがOdd Lotsのポッドキャストで、多くのコインが本質的に無価値であると示唆したとき、彼は多くの人がすでに考えていないことを言ったわけではない。しかし、多くの人は、FTXのユーザーが賭けるコインと、バンクマンフリードが構築しているビジネスとを区別して見ていた。彼は、ブロックチェーンを利用したより高速で効率的なプラットフォームを作っているように見え、金融、シリコンバレー、ワシントンの多くの人々がそこに将来性を見出していた。彼の転落は、人生を変える可能性のある高速な利益を求める人々が集まる市場には、捕食者も集まるということを思い起こさせるものである。詐欺であれ大失敗であれ、FTXの洗練された取引ツールの裏には、他人の金で無茶をしようとする別のギャンブラーがいたのである。

―パウリナ・カチェロとともに執筆した

Olga Kharif, Yueqi Yang, Hannah Miller. FTX Was an Empty Black Box All Along.

© 2022 Bloomberg L.P.

翻訳:吉田拓史、株式会社アクシオンテクノロジーズ

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