スペースXの巨大で安価なスターシップは宇宙旅行を一変させる
By Steve Jurvetson - https://www.flickr.com/photos/jurvetson/50715410811/, CC BY 2.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=97534181

スペースXの巨大で安価なスターシップは宇宙旅行を一変させる

エコノミスト(英国)

アポロの宇宙飛行士を月に運んだサターンVロケットが最終飛行を行った1973年、大きさと見ごたえという点では、宇宙時代のピークは過ぎ去ったと言える。自由の女神よりも高いサターンVは、140トンもの重量を軌道に乗せることができた。1967年の初飛行は、発射台から遠く離れた場所で取材していたアメリカのニュースキャスター、ウォルター・クロンカイトを驚かし、彼は「大変だ、このビルは揺れている!」と叫び、彼の周りで天井のタイルが落下した。それから半世紀が経つが、これほど強力なものはない(図1参照)。

図表1: ロケットのサイズと搭乗可能な人数
図表1: ロケットのサイズと搭乗可能な人数

メキシコとの国境から数マイル離れたテキサス州の集落、ボカ・チカからそう遠くない場所で、イーロン・マスクが設立したロケット会社スペースXは、それを変えることを期待する機械を開発中だ。輝くステンレス鋼で作られ、機首をフィンで飾り、サターンVよりも10メートルも高いスターシップは、1950年代の三文SF雑誌の表紙のような外見をしている。スターシップのペイロードは最大150トンで、5回の打ち上げで、2021年に世界中が135回のロケット打ち上げを行うよりも多くの物資を宇宙に送り出すことができる予定だ。その上段には、10年かけて何十回も打ち上げられ、おそらく1000億ドルかけて組み立てられた国際宇宙ステーションよりも多くの加圧された容積がある。

しかし、重要なのはその大きさだけではない。サターンVが人間を月に送るために飛び立ったとき、2,800トンのハードウェアの中で戻ってきたのは、3人の人間を乗せた狭い5トンのカプセルだけであった。スターシップでは、すべてのハードウェアが戻ってくることを想定している。巨大なブースターステージはほとんどすぐに、軌道上の第2ステージはどんなミッションに送られたかを達成した後に戻ってくる。

2月10日に行われたプレス向けイベントで、マスクは組み立てたロケットを披露し、スペースXを設立した理由を改めて説明した。それは、火星にコロニーを建設することによって、人類が存亡の危機に直面したときの保険を購入することだ。スターシップは、彼がそのために必要だと考える100万トンの物資を輸送するために設計されている。これは、宇宙時代の始まり以来、打ち上げられたもののおよそ100倍の質量である。そのため、これまでに作られたロケットの中で最も大きいだけでなく、最も安いロケットになるように設計されている。既存のロケットは1回の打ち上げに数千万ドルから数億ドルかかる(サターンVは現在の貨幣価値で10億ドル以上だったようだ)。スペースXは、スターシップの大きさにもかかわらず、これを数百万ドル以下に抑えたいと考えている。

火星植民地が実現するとしても、まだまだ先の話だ。しかし、スターシップの前例のない大きさと質素さの組み合わせは、地球に近い宇宙ビジネスの経済性をも根底から覆す可能性がある。グラム単位で質量を削り、小さな貨物室に複雑な搭載物を詰め込むことに慣れた宇宙産業は、その制約を解かれることになる。NASAはこのロケットを使って宇宙飛行士を月に着陸させるつもりで、アメリカ軍もこのロケットに注目している。そしてスターシップは、最近1,000億ドル以上と評価されたスペースX自身の将来にも不可欠だ(図表2参照)。

図表2:そしてスターシップは、最近1,000億ドル以上と評価されたスペースX自身の将来にも不可欠だ
図表2:そしてスターシップは、最近1,000億ドル以上と評価されたスペースX自身の将来にも不可欠だ

しかし、まずロケットが飛ぶ必要がある。スターシップの上段の一連の試験飛行は、不時着と爆発に終わっている。昨年5月5日、上段が10km上空を飛行し、無事にパッドに着地して飛行に成功した。1月には、スーパーヘビー・ブースターの上にスターシップの上段を1基載せた2段式ロケットの本格的な軌道上テストが予定されていた。

しかし、この軌道飛行には規制当局の承認が必要であり、何千ものパブリックコメントが殺到している。当局は数週間以内に決定を下すと約束している。しかし、より広範な環境問題によって、ボカ・チカでの作業を完全に中断せざるを得なくなる可能性もある。昨年流出した社内メモには、スターシップの動力源となるラプターエンジンに深刻な問題があることが明らかにされている。記者会見でマスクは、かなり余裕を持たせていた。軌道上での飛行は「2〜3カ月後」だというが、年末にずれ込む可能性もある。

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