Intelは、10月19日の声明によると、NANDベースのフラッシュメモリユニットと工場を韓国のHynix社に90億ドルで売却するという。これにより、インテルは、研究開発に集中し、半導体製造から撤退するのではないかという以前からある観測が加速している。

なぜこのタイミングで大手チップメーカーがフラッシュメモリ事業の売却を選択したか。最も主要な理由は、IntelのNANDフラッシュメモリが、長い間、最も高価なものになっていたからだ。 1960年代、インテルはメモリの世界的なトップメーカーだったが、徐々に日本や韓国に追い抜かれていった。子会社は、データセンター、USBフラッシュドライブ、SSハードドライブ、カメラなどで使用されるNANDベースのフラッシュメモリを生産していたが、このタイプのメモリは2018年から価格が下がっている。

同社のフラッシュメモリは2018年以降、市場シェアを減少傾向にあった。クラウドデータセンターの台頭で近年フラッシュメモリの需要が高まっているにもかかわらず、Intelは利益を上げることができなかった。そのため、インテルは業界との提携による事業承継を積極的に模索してきた。

例えば1月には、メモリ業界に革命をもたらすと期待されていた3D XPoint製造ラインを含む合弁事業の全株式を、共同開発していたメモリ大手のMicron Technology社に15億ドルで買い取った。

新しい3D XPointメモリは、既存のNANDフラッシュメモリの数千倍の処理能力と長寿命を半額の価格で実現しており、今後のビッグデータやデータセンターの需要に最適だという。 その点を考慮しても、インテルが自社製品の製造にこだわれば、NANDメモリ事業を黒字化できる可能性があったかもしれない。

しかし、年明けの決定は、チップメーカーが関心を失い、むしろマイクロンに製品を製造させ、研究開発自体に専念させようとしていることを示している。

7nmが大幅遅延のインテル、Huaweiを失ったTSMC

IntelはNANDフラッシュメモリ事業を韓国のHynix社に譲渡しようとしているが、Hynix社の公開声明によると、Intelは中国大連の生産施設とともに、NAND事業のすべてを引き継ぐという。インテルが残すのは、3D XPoint技術を中心としたOptan Advanced Memoryの製品部門だけだ。NANDメモリの合併については、中国、米国、韓国政府の承認待ちとなっている。

このような観点から、Intelは近いうちにTSMCに半導体製造を外注する可能性がある、という観測がある。IntelのスワンCEOは7月下旬の決算会見で、7nmプロセスを改善するためにサードパーティのファウンドリを利用することを検討していると発言し、業界に衝撃を与えた。

製造技術が複雑になるにつれ、それを反復し、18~24ヶ月ごとに新しい製造ノードを導入することは難しくなってきている。Intelのチック・タック戦略は、製造プロセス微細化の継続が困難を極めていくようになったことで事実上破綻した。

Intelが7nmの大量生産を遅らせていることを念頭に置いても、同社はそれについてはあまり話したくないようだ。実際、Intelは10nmプロセスの後継を「7nm」と呼ぶことさえせず、8月に戻って代わりに「次世代」という用語を使っていた。

JPモルガン・チェースは9月上旬、Intelが2022年前半のCPU量産計画で、予想よりも早くTSMCを外注するとのレポートを発表しており、TSMC側も、Huaweiの輸出禁止措置でできた空白を補うためにIntel XeのGPUやチップセットの受注を受ける可能性もあるとしている。

EE Timesによると、IntelとTSMCは、非プロセッサチップを作るため、過去1年間に渡って協議が行われてきたが、明確な合意はなされていない、と説明している。業界筋は委託の対象が、コモディティタイプの部品であると信じているという。