2億4000万件以上の選挙関連のツイートを調べたところ、ボットと呼ばれる数千の自動化されたアカウントが、ドナルド・トランプ大統領、民主党の対抗馬ジョー・バイデン前副大統領、そして両陣営のキャンペーンに関するツイートを投稿していたことがわかった。

これらのボットのほとんどは、QAnonのような右寄りの政治的陰謀を宣伝していた。ボットは数百万件のツイートのうち数百万件を担当していたと考えられているにもかかわらず、数十万人のTwitterユーザーに届いていた可能性が高いという。

南カルフォルニア大学(USC)の研究は、11月3日の選挙を数日後に控えた水曜日に、ジャーナル「First Monday」によって発表された。研究は、2020年6月20日から9月9日までの選挙関連のツイートと、その期間中のTwitterのその他のデータに焦点を当てた。USCの研究者は、その分析は2020年の選挙におけるソーシャルメディア操作の風景をチャート化する試みであると書いている。

「ここでの最も重要な発見は、ボットが同じ政治思想の人々の間でのコンテンツの消費を悪化させることで、エコーチェンバーやそれらのツイートの感覚刺激の効果を高めるということだ」と、この研究の主著者であるエミリオ・フェラーラ(Emilio Ferrara)(USC工学部コンピュータサイエンス准教授、USCアネンバーグコミュニケーション・ジャーナリズム学部コミュニケーション学科准教授)は声明の中で述べている。

ボットは、人間であるTwitterユーザーの元の投稿をほぼ独占的にリツイートしていた、と科学者たちは指摘している。その結果、多くの人間が自分たちの政治的傾向に沿ったボットのメッセージをリツイートし、それがさらにリツイートやリプライにつながった。

Twitter上での党派間格差が顕著に

研究チームは、分析を通して、ボットと人間の間に有意な違いがあること、また、ソーシャルメディアプラットフォーム上でボットがツイートしたり、リツイートしたりする選挙コンテンツの種類も明らかにした。

論文によると、2019年5月からの選挙関連ツイートのデータ収集を途切れることなく実施しました。Twitterへのアクセスには、TwitterのストリーミングAPIを活用した。このデータは6億を超えるツイートに相当し、4TBを超える生データとなっている。

しかし、この論文では、2020年11月3日に予定されている選挙そのものに近い出来事についての洞察を得るために、2020年6月20日から2020年9月9日までの間に登場したツイートに焦点を当てている。この期間中に、共和党または民主党の候補者の公式キャンペーンや個人アカウントに言及したツイートを追跡した。その結果、本稿全体を通して収集・分析されたツイートの内容は、これらの政治家が関与しているイベントや関連するイベントを反映したものとなり、ツイートが候補者に直接言及しているものとなった。このサブセットは、約2億4,000万件のツイートと約2TBの生データで構成されている。

ボットは、USCとインディアナ大学の科学者によって開発された機械学習ベースのツールであるBotometerによって特定された。これは、彼らのツイート行動や他のいくつかの特徴に基づいて、可能性の高いボットを特定するためのものである。

彼らの分析では、ボットをボットと人間へのバイナリ分類を行うのではなく、ボットスコア分布の上端に位置するアカウントとして分類するために、保守的なアプローチを使用する。これにより、検出が不正確になる可能性がある境界線のあるケースの性質を決定するという問題に対処し、逆に、明らかなボットの特徴を示すアカウントに焦点を当てることができる。結果は手動で検証した。

我々は、ユーザーが支持するメディアアウトレットの政治的な偏りを測定することで、ユーザーの政治的な傾きを特徴付ける。先行研究(Bovet and Makse, 2019; Badawy, et al., 2019)と同様に、Twitterに登場する29の著名なメディアアウトレットのセットを特定する。各アウトレットは、超党派ではないサービスallsides.comが提供する評価ごとに、政治的なスペクトル(左、左寄り、中央、右寄り、右)に配置されている。ユーザーがこれら29のメディアサイトのURLをコメントを付けずにリツイートした場合、我々はそれを支持とみなす。データセットの各ユーザーについて、著名なメディア・アウトレットのセットからメディア・アウトレットのドメインを含むコンテンツのリツイート、またはアウトレットの公式Twitterアカウントから公開されたツイートのリツイートをすべて記録している。

この調査の結果、以下のようなことがわかった。

  • 右寄りのアカウントは、ボットでは4対1、人間では2対1で、左寄りのアカウントを大きく上回った。
  • 右寄りのメディアプラットフォームからのニュースを共有またはリツイートしたユーザーは、左寄りのメディアからのコンテンツを共有またはリツイートしたユーザーよりも、陰謀説を共有する可能性がほぼ12倍高かった(25% vs. 2%)。
  • 研究者たちがツイートで追跡した陰謀論には、極右の陰謀論「QAnon」のほか、「ピザゲート」のような陰謀論も含まれていた。また、コロナウイルスの起源についての政治的に偏ったCOVID-19の陰謀の物語や、病気の治療法についての裏付けのない主張を共有する可能性が高いユーザーについても調査した。
  • 陰謀論を共有しているユーザーの約13%はボットの疑いがあると考えられる。QAnonについてツイートしたユーザーの割合は、特定の州に最も集中していました。アラスカ、アイダホ、ケンタッキー、ミシシッピ、モンタナ、オクラホマ。
  • ワシントン・ポスト、ニューヨーク・タイムズ、ロサンゼルス・タイムズ、ABCニュース、BBC、CNNなどの左派・中道派メディアのニュースをシェアしたボットはわずか4%だった。
  • 右寄りのメディア(Breitbart、OANN、Infowarsなど)のコンテンツをシェアしたユーザーの約20%はボットの可能性が高いという。
陰謀論を散布するユーザーは右寄りから右派に集中した。Image via Emilio Ferrara et al. 2020.

外国からの干渉は選挙を脅かし続けている

フェラーラはトランプ氏が当選する直前の2016年に調査を主導し、Twitter上で選挙の話題を歪めようとする外国人が操作するボット(ほとんどがロシア人)の存在を明らかにした。その後の米国の継続的な調査では、ロシア、中国、そして最近ではイランからの選挙サイバーセキュリティの脅威の一貫したパターンが示されている。

最新の調査では、以前はそうではなかった操作に関与している外国のいくつかの国を指摘している。最近禁止されたユーザーに関するTwitterのデータを分析した結果、研究者はガーナとナイジェリアがブラック・リヴス・マター運動について左寄りのユーザーをターゲットにした情報キャンペーンを開始していたことを指摘した。サウジアラビアとトルコも右寄りのユーザーとのエンゲージメントが高く、ロシアと中国はほとんどが左寄りのフリンジグループや保守的なグループをターゲットにしていた。

「2016年に遡ると、ボットは簡単に発見できる単純な戦略を使っていた。しかし現在では、人間のような言語を生成する人工知能(AI)ツールが存在する。AIを使ったボットは人間のアカウントと区別がつかないため、検知することができない。これらのボットはソーシャルメディアのプラットフォーム上で長く生き残り、同じメッセージをプッシュするボットのネットワークであるボットネットを作ることができない。ボットネットを検出するために、私たちは同期しているように見えるアカウントを特定する方法を開発し、それらが伝播するハッシュタグやキーワードなどを考慮することで、それらを分離できた」と10月28日のNatureニュースのインタビューで語っている。

「2016年、人々は人間のアカウントが発信したコンテンツをリツイートするのとほぼ同じ割合で、ボットが発信したコンテンツをリツイートした。現在では、ボットをリツイートするユーザーは激減している。1つの説明としては、Twitterのような企業がボットを検知して停止させることができるようになったことが挙げられる。別の説明は、人々がボットによって生成されたコンテンツを見分けるのが上手になったということだ。しかし、別の可能性は、我々はより洗練されたボットを識別することができな行ことも挙げられる。彼らは人間のユーザーによってリツイートされたときに我々は検出することができない」。

「要するに、2020年の選挙期間中のソーシャルメディア操作の状態は、2016年の時よりも良くない。我々は、政治的な陰謀を広めるために使用されるボットの増殖と、それらの陰謀の物語がプラットフォーム上で広くアピールしているように見えることを非常に懸念している」とフェラーラは述べている。「ソーシャルメディア上の自動化された誤報と歪曲の組み合わせは、米国の選挙の整合性を脅かし続けている」